Esther Leenen in haar uitrusting zoals ze die in Mongolië moet dragen. (Foto: Hein van Bakel)

Esther Leenen staat voor grootste avontuur in haar leven

donderdag 25 juli 2019 - 17:30|Jordy van de Brug

SOMEREN – De Mongol Derby, volgens kenners de langste en zwaarste paardenrace ter wereld. In tien dagen tijd moeten paard en ruiter duizend kilometer afleggen in Mongolië. Esther Leenen (38) uit Someren hoort bij het selecte groepje ruiters dat mee mag doen aan deze ongekend zware uitputtingsslag.​

Veel mensen zullen zich even achter de oren krabben. Duizend kilometer rondtrekken door een vreemd land is al een uitdaging op zich, maar dan ook nog eens te paard. Waar begin je aan? Leenen draait haar hand er niet voor om. Zij ziet het als haar mooiste en grootste uitdaging in haar leven. “Ik reis al heel veel jaar. Ik ben een echte backpacker. Zoveel landen heb ik gezien, maar dit is wel mijn grootste avontuur ooit.” Zomaar een greep uit het aantal landen waar de Somerense al voet aan land zette: Namibië, Botswana, Taiwan, Noord-Korea, Fiji, Trinidad en Tobago, en zo gaat de lijst maar door. Echter ontbrak bij Leenen Mongolië nog op haar lijst. Leenen: “Ik zat in Brazilië en was al aan het bedenken wat ik het jaar daarna zou gaan doen. Ik zocht eigenlijk meer uitdaging, het backpacken is niet zo spannend meer voor mij. Toen kwam er iemand naar mij toe met het idee van de Mongol Derby. Ik heb even getwijfeld, maar vrij snel daarna heb ik in het vliegtuig terug naar huis een motivatiebrief geschreven.” De Somerense werd vrij snel daarna gebeld met de mededeling dat ze als een geschikte kandidaat werd gezien. Slechts 40 ruiters werden gelukkig gemaakt met een uitnodiging. “Ik heb nog een maand bedenktijd gekregen, want het is niet niks. Ongeveer de helft van de ruiters valt uit vanwege voedselvergiftiging, vermoeidheid of zelfs botbreuken, want de paarden zijn niet zomaar paarden. Het merendeel is ‘wild’ of ‘semi-wild’.”

'Het welzijn van de dieren staat voorop'

Welzijn
Wat Leenen absoluut wil benadrukken is dat het welzijn van de dieren voorop staat. Net als bij de Endurance race in Someren, die Leenen mede organiseert, wordt er in Mongolië goed gekeken naar de hartslag van het paard. Is die te hoog, dan krijg je een straftijd en moet je wachten tot je verder mag. Gebeurt dit vaker, dan lig je uit de race. Leenen: “Het is in het buitenland nog strenger dan in Nederland. In Nederland kunnen we de paarden met water koelen om de hartslag naar beneden te krijgen. In Mongolie gaat dat niet. Water is daar alleen om te drinken, een eerste levenbehoefte, en dat ga je niet ‘verspillen’ om over een paard heen te gooien. Ook mogen de paarden absoluut geen wondjes hebben.” De bedoeling is dat elk paard 35 ofwel 40 kilometer loopt. Om de race uit te rijden moet men dus met verstand rijden. “Je krijgt steeds een ander paard. Dan is het maar afwachten wat je krijgt. Ik heb daarom ook een valtraining gehad, want er kunnen wat bokkende paarden tussen zitten.” Niet alleen kreeg Leenen een valtraining, ook trainde zij flink op spierkracht en conditie. “Vanaf oktober ben ik al bezig, echter kon ik niet even opzoeken hoe je duizend kilometer op een paard zit. Ik weet pas of ik goed getraind als ik op het eerste paard rijd. Ik hoop in ieder geval dat al die duizenden squats nut hebben gehad”, lacht de Somerense. De totale situatie van Mongolië nabootsen is ook bijna niet te doen. Leenen: “Wij hebben hier ook een heel ander klimaat. In Mongolië kunnen de weersomstandigheden zeer wisselend zijn. Het kan vier dagen overdag 35 graden zijn en in de avond vriezen. Of je hebt vier dagen achter elkaar enorme stortbuien. Dat is niet te trainen.  

'De helft van de deelnemers valt uit vanwege botbreuken, voedselvergiftiging of uitputting'

Wedstrijd
De Mongol Derby bootst het paardenboodschapssysteem na dat door Dzjengis Khan in 1224 werd ontwikkeld.  Koeriers legden door middel van paarden-wisselstations in korte tijd grote afstanden af. De Mongol Derby kent 25 van die wisselstations. De ruiter die als eerste aankomt bij zo'n station mag ook als eerste een vers paard kiezen. Evenals in 1224 valt er niks te winnen. Al gaan er wel deelnemers voor de eerste prijs. Dit is echter een eervolle vermelding. Leenen gaat het niet om het winnen. “Er is een top-10, maar ik ben al blij als ik hem uitrijd. Ik ga genieten van het land, het gebied. Je voelt je een stipje op de aarde. Ik kijk oprecht uit naar de stilte en rust. Hoe zwaar het ook wordt”, zegt Leenen. Iedere ruiter die deelneemt aan de Mongol Derby rijdt voor een goed doel. Leenen heeft de Stichting Ambulancewens Nederland uitgekozen. Terminale patiënten met een laatste wens worden door deze stichting in het zonnetje gezet. “Ik ben blij dat ik iets kan bijdragen aan de stichting.”

Vertrouwen
Op woensdag 7 augustus is het zover. Leenen staat dan aan de start van de langste paardenrace ter wereld. Echte spanning voelt ze nog niet. “Ik ben vrij nuchter. Ik weet dat ik mentaal sterk moet zijn, maar ik vertrouw op mijn backpack-ervaring. Enkele maanden geleden heb ik bewust meegedaan aan een sneeuwexpositie in Zwitserland. Ik haat sneeuw. Ik ben daar echt getest op mijn mentale kracht, hoe ik mijzelf ben tegengekomen op die berg, niet normaal. Nu voel dat ik klaar ben voor deze wedstrijd.” Over een paar dagen vliegt Leenen al richting het Aziatische land voor een trainingskamp. “We worden bijgepraat over van alles en nog wat. Wat te doen bij een noodgeval, wat als je overvallen wordt, allerlei zaken die wij echt moeten weten. Nogmaals ik ben er klaar voor. Laat het maar snel 7 augustus worden.” De race van Leenen is live te volgen via internet. Wie zelf een donatie wilt doen voor de stichting: www.mongolderby2019.com.

Gerelateerde nieuwsberichten

Daan Hooglugt opnieuw Nederlands kampioen HEERHUGOWAARD/LIEROP - Lieroppenaar Daan Hooglugt is afgelopen vrijdag gekroond tot Nederlands kampioen tegelzetten. De leerling van het ROC ter Aa/Bouw Infra Mensen bleek in Heerhugowaard opnieuw de sterkste. Door de... 22 februari 2020 - 10:45
Zum Schluss maakt eerste naam bekend SOMEREN-EIND - Festival Zum Schluss Outdoor heeft de eerste naam bekend gemaakt die tijdens het weekend van 25 en 26 juli zal optreden. Niemand minder dan Ch!pz zal tijdens Zum... 21 februari 2020 - 15:09
'Carnaval aan verandering onderhevig' SOMEREN – Met het groteske carnavalsfeest voor de deur, besloten we de respondenten van Tipsomeren eens aan de tand te voelen over carnaval. Opvallend is dat meer dan de helft... 21 februari 2020 - 14:16
Cultureel erfgoed of niet, het carnavalsfeest barst los! ASTEN/SOMEREN – Misschien wel de laatste carnaval binnen zijn huidige status. Landelijk gaan namelijk steeds meer geluiden op om het volksfeest tot cultureel erfgoed te bestempelen. Hoe dan ook, in... 21 februari 2020 - 10:41
Auto gestolen in Lierop LIEROP - In de nacht van maandag op dinsdag is er aan de Dijkstraat in Lierop een auto gestolen. De auto is volgens de eigenaar tussen 23.30 uur en 06.00... 18 februari 2020 - 20:24
De Plattevonder diep geraakt door overlijden ex-prinses SOMEREN-EIND - Carnavalsvereniging De Plattevonder uit Someren-Eind is in rouw. Dinsdagochtend werd bekend dat Tonny Kuijpers-van Diepen, ex-prinses van de vereniging, en tevens moeder van de huidige prinses Tonny van... 18 februari 2020 - 12:23